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Johnny 'Dandy' Rodríguez
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Biografía

Es raro, y cada vez más, que un músico pase toda su vida en una banda. Pero el percusionista Johnny "Dandy" Rodríguez Jr, quien era un adolescente cuando se le permitió sentarse con la Orquesta de Tito Puente y ser aprendiz por unos meses antes de ganarse un lugar en su sección rítmica. También estuvo allí al final, tocando junto a Puente hasta su muerte, después de un concierto el día 31 mayo de 2000.

Pasé de ser un niño, entrando a la banda cuando tenía 16 años, a ser el hombre que dirigía la banda al final”, dijo Rodríguez, de 70 años, en una conversación desde su casa en Las Vegas.

Entre ese principio y ese final, Rodríguez también contribuyó, en períodos prolongados, al sonido de la Orquesta de Tito Rodríguez, Ray Barretto, su propia banda, Típica '73, y más.

Hijo de Johnny “La Vaca” Rodríguez Sr, un respetado percusionista que también tocó con las orquestas de Puente y Rodríguez, “Dandy” Rodríguez es uno de esos músicos imprescindibles que han creado y dado forma al sonido del Latin Jazz contemporáneo pero son poco conocidos por el público en general.

Si bien algunos de los grandes músicos de las bandas de Duke Ellington o Count Basie han sido reconocidos durante mucho tiempo por sus contribuciones, sus homólogos de las orquestas latinas, en su mayor parte, no lo han hecho. Rodríguez será honrado por Arturo O'Farrill y la Afro Latin Jazz Orchestra en su concierto "Tribute to the Great Sidemen of Latin Jazz" junto a Sonny Bravo, Ray Santos, Papo Vázquez, Reynaldo Jorge, José Madera, Joe González y Bobby Porcelli en symphony Space, en la ciudad de Nueva York el 29 y 30 de enero.

Cuando me llamaron sobre el concierto pensé que era una gran idea”, dice Rodríguez. “Por lo general, la gente sólo sabe el nombre del líder de la banda y está bien”, dice. “Pero deben recordar que hay un buen equipo detrás de ese líder que lo hace lucir mucho mejor. Hay una forma de tocar esa música que hace que suene de la forma en que la escribieron y de la forma en que la querían, y estos chicos lo sabían y sabían cómo hacerlo".

Rodríguez creció en Spanish Harlem, Manhattan, en una casa con “una gran colección de música, un buen, como se llamaba entonces, sistema de alta fidelidad y siempre lleno de músicos”, recuerda. “Fue genial, pero estaba interesado en el béisbol, en el stickball. No me involucré con la música hasta más tarde, pero la música siempre estaba de fondo, en mi casa<>”. Para cuando estaba en secundaria, Rodríguez tocaba bongó, congas, timbales y tocaba la batería y, como él mismo dice, “comenzó a meterse en eso”.

Recuerde, yo vivía en El Barrio y en esos días, en esa zona, había mucha música en el aire. Habría parlantes fuera de la tienda de muebles o la bodega o la tienda de discos, y se reproduciría música. Esta tienda pondría esta estación de radio, el carnicero tendría otra, así que caminando una cuadra estarías escuchando tres piezas musicales diferentes. Fue un ambiente lleno de música”.

Y también recuerdo que cuando era niño iba a ensayar con mi padre. Fue genial”, continúa. “Y mi madre bailaba muy bien en el Palladium. Ambos eran muy queridos y me hizo muy fácil poner un pie en la puerta".

Su incorporación a Puente es un buen ejemplo. Rodríguez tenía 16 años y tocaba con una banda de sociedad en el Hotel Taft que, recuerda, todos los sábados contaba con una orquesta latina, ya fuera Tito Puente, Machito o Tito Rodríguez. Entonces tocaba timbales y recién comenzaba con el bongó. “Pero Tito conocía a mi padre y me conocía desde que era un bebé, así que me dejaron sentarme y tocar”, dice. “Pero fui mejorando cada vez más y unos cuatro meses después escuché una conversación sobre la banda que se iba a Puerto Rico y Jimmy Frisaura, el director de la banda, me preguntó: "¿Te gustaría ir a Puerto Rico? -y ese fue el comienzo".

En una simetría inquietante, la carrera musical de Rodríguez con Tito Puente terminó donde comenzó.

En los últimos 10 años de la banda, yo dirigía el negocio y mi socio, José Madera, era el director musical. Tito era el líder, simplemente venía a tocar”, dice antes de hacer una pausa. “Estuve con Tito Puente hasta el día de su muerte”, dice. “Estuve con él en su último concierto, en Bellas Artes, en Puerto Rico”.

Habiendo trabajado con Puente y Rodríguez (de 1965 a 1968), le dio al percusionista una visión de “
dos big bands del mismo tamaño y enfoques muy diferentes
”.

Si la banda de Puente sugirió un instrumento de percusión grande, fue porque “Puente era percusionista y la mayoría de sus arreglos se basaban en la percusión. Hubo muchas cosas de ritmo, descansos”, dice. En contraste, “La Orquesta de Tito Rodríguez era más suave y proporcionó] más fondo. El foco fueron las voces. Puente fue 95% de emoción, ritmo. Tito Rodríguez estaba 95% fresco, suave, un poco más relajado. La banda de Machito estaba en algún lugar en el medio. Tenía algo de emoción, pero también algunos números relajados".

Rodríguez y Madera, al frente de The Mambo Legends Orchestra, una banda de repertorio con arreglos de la era de la orquesta latina clásica, quieren recordarle al público que ese sonido sigue siendo tan poderoso como siempre. “Sentimos como si nos hubieran encargado de mantener esta música que amamos en los ojos y oídos de la generación joven”, dice Rodríguez. "Y sabemos que cuando tocamos estos bailes, a la gente le encanta".


Autor: Fernando González
Fuente: afrolatinjazz.org
Traducción al español

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