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Fotografía: Elliott Landy
Discografía
+ info. de 'The Last Waltz', The Band (1978)The Last Waltz
Warner Bros. Records Inc., 1978
+ info. de 'Cahoots', The Band (1971)Cahoots
Capitol, 1971
+ info. de 'Stage Fright', The Band (1970)Stage Fright
Capitol, 1970
+ info. de 'The Band', The Band (1969)The Band
Capitol, 1969
+ info. de 'Music from Big Pink', The Band (1968)Music from Big Pink
Capitol, 1968
5 discos.
The Band
InformaciónBiografíaDiscografíaZona TV
Biografía

The Band ("La Banda", en español) fue un influyente grupo de rock and roll canadiense en la década de 1960 y 1970. Conocidos en un principio como The Hawks, sirvieron como banda de apoyo del cantante Ronnie Hawkins entre 1959 y 1963. Posteriormente, Bob Dylan los reclutaría para su histórica gira de 1965-1966, así como para la grabación del álbum Planet Waves y para la gira de 1974.

Bautizados como "The Band" por su compañía discográfica (refiriéndose a cómo eran identificados durante el tiempo con Dylan), el grupo abandonó la comodidad de su hogar en Woodstock para comenzar a registrar discos propios. The Band grabaría dos de los álbumes más importantes de finales de los años 60: su debut de 1968, Music from Big Pink (que contiene la conocida canción The Weight), y su segundo disco, de 1969, llamado simplemente The Band. Estos elogiados discos ayudaron a construir lo que sería el country rock estadounidense. Durante su carrera, el grupo repopularizó canciones tradicionales norteamericanas durante la era psicodélica. El grupo se disolvió en 1976, si bien volvería a reunirse en 1983 sin su fundador, guitarrista y principal compositor, Robbie Robertson.

Aunque siempre eran más populares entre críticos especializados y colegas músicos que con el público en general, The Band continúa siendo un grupo admirado e influyente. Han ingresado en el Salón de la Fama de la música canadiense y en el Salón de la Fama del Rock and Roll.

Descripción

Su música fundió muchos elementos: sobre todo la música country y los comienzos del rock and roll, aunque su repertorio tenía a menudo un ritmo cuasi-funky, con evocaciones a Stax o Motown. Robertson cita a Curtis Mayfield y a Staple Singers como importantes influencias. En su mejor momento, sin embargo, la música de The Band era una síntesis orgánica de muchos géneros musicales que se convirtieron en más que la suma de sus piezas, sintiéndose natural. A diferencia de gran parte de la música rock, y principalmente en sus primeros dos discos, mucho del catálogo de The Band tenía canciones basadas en progresiones tradicionales de acordes de blues.

Sus integrantes eran Robbie Robertson (guitarra), Richard Manuel (piano, armónica, batería y saxofón), Garth Hudson (órgano, piano, clavinete, acordeón, sintetizador y saxofón), Rick Danko (bajo, violín y trombón) y Levon Helm (batería, mandolín, guitarra y bajo). Con la excepción de Robertson, todos tocaban múltiples instrumentos (el instrumento principal de cada uno está listado primero). No hacían muchos cambios en vivo, pero a la hora de grabar, estos permitían incorporar numerosos detalles y texturas a las canciones para mejorarlas. Hudson en particular era capaz de un enorme rango de timbres con el órgano eléctrico. La batería de Helm no solía ser tan llamativa, pero era alabada por su delicadeza y ritmo. El crítico musical Jon Carroll declaró que Helm era "el único baterista que puede hacerte llorar", mientras que el prolífico baterista Jim Keltner lo reconoce como una de sus influencias.

Los vocalistas eran Manuel, Danko y Helm, cada uno aportando con un sonido distintivo: la voz áspera y sureña de Helm tenía más elementos country, mientras que Danko cantaba en un limpio tenor, y Manuel alternaba entre un frágil falsetto y un barítono. Los tres regularmente se mezclaban en poco ortodoxas, pero increíblemente efectivas armonías. Aunque cada uno cantó una porción más o menos regular de canciones del grupo, tanto Danko como Helm han declarado a Manuel como el vocalista principal de The Band.

Robertson era el principal compositor (aunque solamente canta en tres o cuatro canciones en todo el repertorio). Esto, junto con su posterior reclamo de la licencia de la mayoría de las canciones, se convertiría en un punto de discordia entre los miembros del grupo, especialmente entre Robertson y Helm.

El productor John Simon es considerado el "sexto miembro" de The Band, por producir y tocar en Music from Big Pink, co-producir y tocar en The Band, y tocar en varias otras canciones hasta en la reunión del grupo en 1993.

Historia

- Con Ronnie Hawkins

"The Hawks" se formó como banda de apoyo al cantante de rockabilly Ronnie Hawkins: primero Helm, quien viajó de Arkansas hasta Canadá con Hawkins, luego Robertson, Danko, Manuel y Hudson. En esa época, Hawkins era popular en Toronto, y tenía un muy efectivo método para eliminar la competencia local: cuando una banda prometedora aparecía, Hawkins solía contratar a sus mejores miembros para su propio grupo. Robertson, Danko y Manuel entraron bajo la tutela de hawkins de este modo.

Mientras el resto de The Hawks estaba ansioso de acompañar a Hawkins, Hudson fue más difícil de convencer. Él había conseguido un título universitario y planeaba una carrera como profesor de música, por lo que veía tocar rock'n'roll solo como un hobby. Los demás estaban impresionados con su talento, y por mucho tiempo le rogaron que los acompañara. Hudson finalmente aceptó, siempre y cuando cada uno de los miembros del grupo le pagaran $10 dólares a la semana para que fuera su profesor: si alguno tenía alguna duda sobre teoría musical, recurrían a Hudson. Así, además de ganar dinero, era capaz de demostrarle a sus padres que su educación no había sido un desperdicio. En El Último Vals, Hudson declaró: "hay una imagen de que el jazz es malvado porque es hecho por gente mala, pero en realidad los mejores sacerdotes en la calle 52 y en las calles de Nueva York eran músicos. Ellos realizaban un importante trabajo curativo. Sabían cómo hacer música que sanara e hiciera a la gente sentirse bien." La combinación piano-órgano era poco común en el rock, y por su estilo de tocar agresivo, Hudson trajo un nivel de sofisticación y elegancia que fue memorable.

En este periodo grabaron con Hawkins unos cuantos sencillos, y se hicieron conocidos como quizás el mejor grupo de rock en la próspera escena musical de Toronto.

En 1963, el grupo se separó de Hawkins por diferencias personales. Estaban cansados de tocar siempre las mismas canciones y querían hacer material original; además, no soportaron el estilo un tanto dictatorial de Hawkins: los multaba si llevaban sus novias a los clubs (temiendo que redujera el número de mujeres que llegara a las presentaciones), o si fumaban marihuana (el alcohol y las pastillas eran aceptadas, pero Canadá tenía duras penas por posesión de marihuana).

Tiempo después, Robertson dijo: "Eventualmente, él (Hawkins) nos armó hasta el punto en que lo superamos musicalmente y debimos partir. Él se disparó en el pie, bendito sea, por afinarnos en un grupo tan completo que tuvimos que salir al mundo, porque sabíamos cuál era su visión personal, y nosotros éramos jóvenes y más ambiciosos musicalmente".

Grabaron dos sencillos y estuvo casi continuamente en gira (usualmente bajo el nombre "Levon and The Hawks"). Sin embargo, lograron poco éxito, en parte porque, sin Hawkins, les faltaba un líder carismático.

En 1965 conocieron al cantante de blues y intérprete de armónica Sonny Boy Williamson. De inmediato quisieron grabar con él, ofreciéndose como su banda de apoyo. Lamentablemente, Williamson murió al poco tiempo de conocerlos.

- Con Bob Dylan

Su fortuna cambió, sin embargo, tras la recomendación a Bob Dylan hecha por el cantante John P. Hammond, quien grabó con algunos Hawks en su disco So Many Roads.

Dylan los invitó a ir de gira con él. Mientras que la oferta obviamente les interesaba por la exposición que les iba a dar, les preocupaba que su música fuera muy diferente a la de ellos. The Hawks se veían a sí mismos como un ordenado y ensayado grupo de rock y rhythm and blues, y conocían a Dylan principalmente por sus periodo acústico y de protesta. Además, poco sabían de lo internacionalmente popular que Dylan se estaba volviendo.

Con Dylan, tocaron en la tumultuosa serie de conciertos de 1965 y 1966, marcando el cambio de Dylan desde el Folk al Rock. Según ciertos comentarios (y documentado en una escena de Eat the Document), algunos de los Hawks acompañaron a Dylan en su frecuente uso de drogas durante esta etapa. Estas giras se mantienen como algunas de las más documentadas en la historia del rock, y marcaron un enorme giro en el camino de la música popular.

En su mejor momento, Dylan y The Hawks era un electrificante ensamble en vivo. Por otro lado, a veces estos conciertos eran criticados por puristas del folk (Helm estaba tan sentido por la mala recepción que renunció del grupo temporalmente, yéndose a trabajar a una petrolera).

Con Mickey Jones reemplazando a Helm en la batería, Dylan y The Hawks se presentaron en el Free Trade Hall, en Manchester, en mayo de 1966. Ese concierto se volvió legendario cuando, casi al final del set eléctrico de Dylan, un miembro de la audiencia le gritó "¡Judas!", por haber abandonado el folk, a lo cual Dylan respondió luego de una pausa "I don`t believe you. You are a liar!" ("¡No te creo. Eres un mentiroso!"). Luego se dio vuelta a The Hawks y les ordenó "Play fucking loud!" ("¡Toquen jodidamente fuerte!"), para así lanzarse en una ácida versión de "Like a Rolling Stone".

Esta presentación fue enormemente pirateada (y erróneamente ubicada en el Royal Albert Hall). La grabación de este concierto se convirtió en una de las más famosas en la carrera de Dylan, a menudo inspirando respuestas antagónicas entre quienes la escuchasen. Una reseña de 1971 de la revista Creem decía: "Mi respuesta a esa cristalización de todo aquello que es lo mejor del rock'n'roll, fue permitir que mi mejilla se soltara, mi cuerpo se moviera y saltara de la silla... Es una experiencia que uno simplemente desea compartir, tocar una y otra vez a aquellos que sepas tienen sed de tales placeres. Y si hablo en un modo casi reverencial acerca de esta música, no es porque haya perdido perspectiva: es precisamente porque la he encontrado, dentro de música, sí, que fue hecha hace cinco años. Pero está ahí y es imposible ignorarla". [2] Cuando por fin fue lanzada oficialmente en 1998, el crítico Richie Unterberger declaró el disco "un importante documento en la Historia del Rock". [3]

Hubo algunos intentos de grabaciones de discos con The Hawks, pero Dylan no estaba satisfecho con el resultado. Del grupo, solamente Robertson lo acompañó en la grabación del disco Blonde On Blonde, a mediados de 1966.

Durante un descanso de las giras, Dylan sufrió un accidente en motocicleta, por lo que se retiró a una casi reclusión en Woodstock, Nueva York. Por un tiempo, The Hawks regresaron al circuito de giras, a veces apoyando a otros cantantes (incluyendo una breve temporada con Tiny Tim).

Dylan invitó a The Hawks a unírseles en Woodstock, donde grabaron una muy pirateada y altamente influyente serie de demos, posteriormente lanzados como LP bajo el nombre de The Basement Tapes. Helm se les unió durante este tiempo, en el que tomaron su nuevo nombre, "The Band", luego de los rechazos de la compañía disquera de utilizar títulos tan sugerentes como "The Crackers" y "The Honkeis". En un principio les desagradó el nuevo nombre, pero eventualmente terminó por gustarles, pensando paradójicamente que era al mismo tiempo humilde y pretencioso.

- Music from Big Pink y The Band

Instalándose en una casa arrendada en West Saygerties (cerca de Woodstock), The Band comenzó a trabajar en sus propias canciones. El resultado, su primer disco, llamado Music from Big Pink, vio la luz en 1968, y fue enormemente aclamado. Incluyó tres canciones co-escritas por Dylan ("This Wheel's On Fire", "Tears Of Rage" y "I Shall Be Released"), junto con el auto-proclamado clásico "The Weight", la cual por haberse convertido en un cover de Smith para la película Easy Rider, sea probablemente su canción más conocida (más tarde, Lawrence Kasdan la integraría en su pelícla The Big Chill). Mientras una continuidad y coherencia recorre todo el disco, éste se desvía a veces hacia una serie de estilos. Nunca siendo un grupo específicamente "psicodélico", el primer disco de The Band contenía al menos una canción ("Chest Fever"), con similitudes con el género. En contraste a la loca y aguda guitarra de Dylan, Robertson optó por un estilo de guitarra más tenue, orientado sobre todo a los acordes.

Luego del éxito de Big Pink, el grupo abandonó Woodstock por Los Ángeles, donde grabaron su segundo disco, The Band, en 1969. Desde su casi rústica portada (una fotografía avejentada de los cinco músicos), hasta las mismas canciones y arreglos, el disco se alejaba y contrastaba con la cultura hippie y psicodélica dominante en la California de ese entonces. The Band tenía, por el contrario, canciones que evocaban antigua música rural norteamericana, desde la Guerra Civil ("The Night They Drove Old Dixie Down"), hasta la sindicalización de los granjeros ("King Harvest Has Surely Come").

El crítico cultural y musical Greil Marcus sugirió que King Harvest es la mejor canción de The Band, y el mejor ejemplo de su estilo único de composición e interpretación. Primero, la estructura de la canción es inusual: a diferencia de casi toda la música popular, los coros (cantados por Manuel y Helm) son más tenues, mientras que los versos de Manuel son más energéticos. El tema de la canción (la sindicalización de los obreros) es de una típica canción de protesta, pero lo aborda desde una perpesctiva personal e íntima, con una sensación de enaltecimiento rara en la música de protesta. Con creciente desesperación, el narrador, un anónimo y pobre granjero, relata sus desgracias: su plantación de maíz se murió, su granero se quemó, y él termina en los barrios pobres de la ciudad. Un representante del sindictao aparece, prometiendo mejorar su situación, y en ese momento el narrador orgulloso confiesa "I'm an union man, now, all the way" ("soy del sindicato, ahora, completamente"), aunque, quizá avergonzado de su condición, ruega "don`t judge me by my shoes" ("no me juzguen por mis zapatos"). Aunque estrictamente "King Harvest" no es un blues, la canción sí tiene un cierto aire de esa corriente. La afligida desesperación en la voz de Manuel está basada en la música country; sin embargo, la canción tiene una sensación cinemática rara en country. Todas estas distintas corrientes son entretejidas para crear una melodía diferente e interesante.

Estos primeros discos fueron producidos por John Simon, participando como un miembro más del grupo: ayudaba en los arreglos, y ocasionalmente tocaba algún instrumento (piano o tuba). La revista Rolling Stone alabó con ahínco a The Band durante este periodo, dándoles más atención quizá que ningún otro grupo en la historia de la revista.

Un triunfo comercial y de críticas, The Band, junto con The Byrds y The Flying Burrito Brothers, establecieron un estilo musical (más tarde llamado country rock) que posteriormente sería llevado a mayores niveles comerciales con artistas como Eagles. Tanto Big Pink como The Band fueron enormemente influyentes en sus contemporáneos musicales. Eric Clapton y George Harrison, por ejemplo, los nombraron como una de sus mayores influencias en su estilo musical durante finales de los '60 y comienzos de los '70. Incluso Clapton reveló que durante mucho tiempo había aspirado a formar parte de The Band.

- Stage Fright

El tour que le siguió al segundo disco, fue el primero de The Band como acto principal. La ansiedad producida se hizo sentir, especialmente por Robertson, que practicó hipnosis para combatirla. De ahí el nombre de la siguiente placa, Stage Fright ("Pánico escénico"), en 1970, producido por Todd Rundgren.

Stage Fright fue el último disco "clásico" de The Band, pues los siguientes fueron, para muchos fanáticos, decepcionantes, aunque todos incluyeron canciones conocidas y de gran calidad (por ejemplo, "It Makes No Difference") que fácilmente pueden compararse con sus mejores momentos. Los impresionantes arreglos vocales de los primeros dos discos fueron menos comunes en los siguientes.

Más o menos por esta época, Robertson empezó a ejercer mayor control sobre el resto del grupo. Esto causó un punto de discordia, especialmente entre Helm y Robertson. Helm lo acusa de autoritarismo y codicia, mientras que Robertson argumenta que sus esfuerzos por controlar y guiar el grupo se debieron a que algunos de los miembros se volvieron poco confiables. En particular, Robertson insiste en que hizo su mejor esfuerzo para apoyar a Manuel a escribir o co-escribir más canciones, sólo para ver su talento absorbido por la adicción.

El mejor de sus discos posteriores es la grabación en vivo Rock of Ages, realizado en la víspera de año nuevo de 1971/1972 en Nueva York, y presentando al grupo acompañado de exuberantes arreglos escritos por Alan Touissaint. Bob Dylan apareció en el escenario para las últimas cuatro canciones, incluyendo una espectacular versión de la rareza "When I Paint My Masterpiece".

En 1973 The Band se presentó ante 600 mil personas en el Festival Summer Jam at Watkins Glen, a las afueras de Watkins Glen, Nueva York.

En 1974, Bob Dylan los solicitó para su retorno a los escenarios por las ciudades más importantes de Estados Unidos, después de ocho años sin realizar conciertos desde su accidente de moto. Se calcula que hubo más de doce millones de peticiones de entradas por correo, algo insólito en la historia de la música. Este gigantesco tour de cuarenta y un directos, con más de 800 mil espectadores en vivo, se reflejó en el disco doble titulado Before The Flood, mezclando directos de Chicago y de Nueva York (Madison Square Garden).

Ese mismo año, Bob Dylan publicó el disco de estudio Planet Waves. En él participaron exclusivamente todos los miembros de The Band. Dicho LP fue número uno en las listas norteamericanas. Ésta sería la última intervención oficial de estudio de Dylan con The Band.

- The Last Waltz

Para 1976, y aparentemente cansados de la constante carga de trabajo, el grupo se retiró de las giras con un masivo concierto de Día de acción de gracias el 25 de Noviembre, continuando con los arreglos de Toussaint, y una lista estelar de invitados, como Hawkins, Neil Diamond, Neil Young, Joni Mitchell, Muddy Waters, Dr. John, Bob Dylan, Van Morrison, Ringo Starr, Ron Wood, Eric Clapton, y breves lecturas de los poetas Lawrence Ferlinghetti y Michael McClure.

El concierto fue filmado por Martin Scorsese, y fue posteriormente combinado con entrevistas, junto con grabaciones en estudio del grupo acompañadas por la cantante de country Emmylou Harris ("Evangeline") y el grupo de gospel-soul The Staple Singers ("The Weight"). Lanzada en 1978 como The Last Waltz y dirigida por Martin Scorsese, fue acompañada por un disco triple.

Luego de un último disco de estudio, con una versión del clásico "Georgia on My Mind" para la campaña presidencial de Jimmy Carter, The Band se separó.

Carreras solistas

Todos los miembros de The Band continuaron carreras en algún grado relacionadas con la música, aunque fue Robertson quien se consagró con la trayectoria más exitosa. Él se convirtió en productor musical y escribió bandas sonoras (trabajando como asistente musical para varias películas de Scorsese) antes de su alabado regreso con disco solista, llamado Robbie Robertson, producido por Daniel Lanois y con la compañía de U2 en dos canciones.

Helm recibió buenas críticas por su debut actoral en la película Coal Miner's Daughter, biografía de la cantante de country Loretta Lynn, y por su narración y papel secundario junto a Sam Shepard en The Right Stuff (1983).

Garth Hudson, con su habilidad para múltiples instrumentos, ha lanzado dos aclamados discos solistas: The Sea To The North, en 2001, y "LIVE at the WOLF" en 2005, ambos con su esposa Maud como vocalista, y también se ha mantenido ocupado como un solicitado músico de estudio. Los demás miembros han intercalado sesiones musicales con ocasionales discos solistas.

Reuniones

En 1983, The Band se reunió y volvió a las giras, aunque sin Robertson. Algunos seguidores y críticos han sugerido que se debió a disputas. Robertson, en cambio, ha dicho que tal respuesta era exagerada, y que les desea a sus antiguos compañeros la mejor de las suertes. Varios músicos fueron reclutados para reemplazar a Robertson y completar el grupo. The Band fue en general bien recibido, pero se encontró tocando en lugares bastante más reducidos que los de su "época de oro".

Mientras The Band continuaba la gira, el 4 de marzo de 1986, Richard Manuel se suicidó en su habitación de hotel en Florida, Estados Unidos. Luego se supo que sufrió durante muchos años de un alcoholismo crónico. Según la autobiografía de Helm, en las últimas etapas de su enfermedad, Manuel tomaba ocho botellas de licor Grand Marnier diarias.

Los miembros sobrevivientes participaron en el masivo concierto del ex-Pink Floyd, Roger Waters, de "The Wall" en Berlín. Pasarían siete años antes de que The Band grabara un disco, Jericho, en 1993. La mayoría de las composiciones fueron hechas por otros. El 10 de diciembre de 1999, The Band perdió a otro integrante, Rick Danko, quien murió a los 56 años, mientras dormía.

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